Le Tsintaosaurus a toujours été un hadrosaure étrange. C’est en partie ce qui a fait du herbivore au bec en forme de pelle un favori des livres sur les dinosaures et des collections de modèles. Au lieu des dômes ou des tubes que l’on trouve chez d’autres hadrosaures crêtés, tels que le célèbre Corythosaurus et Parasaurolophus, le curieux Tsintaosaurus semblait n’avoir rien de plus qu’une pointe avec une petite fourche à son extrémité.

C’était une licorne avec la tête d’un canard. Et comme certains artistes trouvaient cette décoration crânienne un peu fade, ils ajoutaient souvent des sacs ronds et gonflables à la base de la pointe. Mais c’est du bullshit.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique
Le mystère de l’apparence réelle du Tsintaosaurus remonte aux fossiles du Crétacé supérieur de Chine découverts par les paléontologues. Une restauration ancienne du Tsintaosaurus par ДиБгд, avec des sacs gonflables à la base de la pointe. Image provenant de Wikimedia Commons.

À QUOI RESSEMBLAIT RÉELLEMENT CE DINOSAURE ?

Le mystère de l’apparence réelle du tsintaosaurus remonte aux fossiles du Crétacé supérieur de Chine que le paléontologue Yang Zhongjian (également connu sous le nom de C.C. Young) a décrit en 1958. Dans sa reconstruction, Yang imaginait une pointe tubulaire faite d’os nasaux dépassant du crâne du dinosaure. Mais cet ornement était si différent de celui des autres hadrosaures crêtés que d’autres chercheurs se demandaient si la pointe était une caractéristique réelle. Le paléontologue Philippe Taquet, quant à lui, suggérait que le sommet du Tsintaosaurus pourrait simplement être un os nasal qui s’était détaché par déformation après la mort de l’hadrosaure.

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Mais le crâne décrit par Yang n’était pas le seul. Un autre crâne partiel, précédemment étudié par Eric Buffetaut et Haiyan Tong, avait des os crâniens dans des positions similaires pour soutenir une crête, et la nouvelle étude attribue également une paire d’os crâniens oubliés au Tsintaosaurus. L’os nasal pointu était une caractéristique réelle et proche de son emplacement réel. Et avec ce matériel en main, Prieto-Márquez et Wagner soutiennent que cet hadrosaure avait une crête creuse et saillante qui ressemblait davantage à celles des parents plus tardifs du dinosaure.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique
Une nouvelle reconstruction du crâne du Tsintaosaurus. ILLUSTRATION PAR PRIETO-MÁRQUEZ ET WAGNER, 2013.

UN ASPECT DE LICORNE FAMILIER

Plutôt que de pointer vers l’avant, comme c’est le cas dans de nombreuses représentations artistiques, Prieto-Márquez et Wagner ont émis l’hypothèse que l’os nasal en forme de pointe était relié à l’os préfrontal au-dessus de l’orbite et incliné vers l’arrière, formant ainsi une partie du bord arrière de la crête. Le corps principal de la crête elle-même, toujours manquant, aurait été constitué d’os prémaxillaires reliant l’avant du museau à l’extrémité nasale arrière. Le crâne du Tsintaosaurus était probablement plus dinosaure que licorne.

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La crête du tsintaosaurus n’était pas là juste pour faire joli. Comme d’autres hadrosaures crêtés, qui appartiennent à un groupe appelé lambeosaurinés, le Tsintaosaurus devait avoir des passages nasaux qui traversaient ces os prémaxillaires agrandis. Ce circuit aurait permis au tsintaosaurus d’émettre des appels uniques à basse fréquence, similaires à ceux reconstruits sur la base des crêtes et des oreilles internes des hadrosaures mieux connus. Les dinosaures comme le Tsintaosaurus étaient probablement parmi les plus bruyants de toutes les formes non aviaires.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique

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Le mystère entourant l’apparence réelle du Tsintaosaurus remonte aux fossiles du Crétacé supérieur découverts en Chine par des paléontologues. Une ancienne reconstitution du Tsintaosaurus par ДиБгд montrait des sacs gonflables à la base de la pointe. Image provenant de Wikimedia Commons.

À QUOI RESSEMBLAIT VRAIMENT CE DINOSAURE ?

Le mystère de l’apparence réelle du Tsintaosaurus remonte aux fossiles du Crétacé supérieur découverts en Chine et décrits par le paléontologue Yang Zhongjian (également connu sous le nom de C.C. Young) en 1958. Dans sa reconstruction, Yang imaginait une pointe tubulaire faite d’os nasaux qui dépassait du crâne du dinosaure. Cependant, cette ornementation différait tellement de celle des autres hadrosaures crêtés que certains chercheurs doutaient que cette pointe soit réelle. Philippe Taquet, un autre paléontologue, suggéra quant à lui que la pointe du Tsintaosaurus pourrait simplement être un os nasal arraché lors de la déformation après la mort de l’hadrosaure.

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Cependant, le crâne décrit par Yang n’était pas le seul. Une autre partie de crâne, précédemment étudiée par Eric Buffetaut et Haiyan Tong, présentait des os crâniens dans des positions similaires qui soutenaient une crête. De plus, une nouvelle étude attribue également une paire d’os crâniens oubliés au Tsintaosaurus. Ainsi, il s’avère que l’os nasal pointu était une caractéristique réelle et était situé près de son emplacement d’origine. En se basant sur ces nouvelles découvertes, Prieto-Márquez et Wagner soutiennent que ce hadrosaure possédait une crête creuse et proéminente qui ressemblait davantage à celles des parents plus tardifs du dinosaure.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique
Une nouvelle reconstitution du crâne du Tsintaosaurus. ILLUSTRATION PAR PRIETO-MÁRQUEZ ET WAGNER, 2013.

UNE APPARENCE DE LICORNE FAMILIÈRE

Au lieu de pointer vers l’avant, comme représenté dans de nombreuses représentations artistiques, Prieto-Márquez et Wagner ont émis l’hypothèse que l’os nasal en forme de pointe était relié à l’os préfrontal au-dessus de l’orbite et incliné vers l’arrière, formant ainsi une partie de la bordure arrière de la crête. Le corps principal de la crête, qui est encore manquant, aurait été constitué d’os prémaxillaires reliant l’avant du museau à l’extrémité nasale arrière. Ainsi, il est probable que le crâne du Tsintaosaurus ressemblait davantage à celui d’un dinosaure plutôt qu’à une licorne.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique
Cependant, la crête du Tsintaosaurus n’était pas seulement décorative. Comme d’autres hadrosaures crêtés appartenant à un groupe appelé lambeosaurinés, le Tsintaosaurus devait posséder des passages nasaux qui traversaient ces os prémaxillaires agrandis. Ces passages lui permettaient d’émettre des appels uniques à basse fréquence, similaires à ceux reconstitués à partir des crêtes et des oreilles internes des hadrosaures plus connus. Les dinosaures comme le Tsintaosaurus étaient probablement parmi les formes non aviaires les plus vocalesde tous les animaux.

Tsintaosaurus La Licorne Préhistorique
Pour l’instant, le trajet emprunté par les passages nasaux du dinosaure reste spéculatif. Les os impliqués n’ont pas encore été découverts et, malgré son nom, l’os nasal lui-même n’avait que peu de liens avec la structure interne du crâne du Tsintaosaurus. Les futures découvertes combleront ces lacunes. La vérification de l’hypothèse repose sur les os encore inconnus. Cela laissera aux artistes une certaine liberté pour imaginer l’apparence du Tsintaosaurus, mais heureusement, la pointe suggestive ne fera plus partie de l’héritage de cet hadrosaure.